El triunfo de la muerte

Ninguna pandemia en la historia fue tan mortal como la Peste Negra. Desde la Edad Media hasta la década de 1750, la peste bubónica diezmó Europa y el Medio Oriente, acabando con unos 30 millones de personas solo en la primera década.

La devastación fue tan grande que el poeta renacentista Petrarca, que observó la difícil situación desde Florencia, escribió: «Oh, feliz posteridad, que no experimentará una aflicción tan abismal y considerará nuestro testimonio como una fábula».

Pero la plaga finalmente remitió, en algún momento alrededor de 1352 o 1353, reapareciendo en focos fragmentados cada 10 a 20 años hasta el siglo XVIII.

Entonces, ¿cómo terminó la peste negra? ¿Y realmente desapareció alguna vez, o simplemente estamos esperando el momento oportuno hasta un regreso?

El curso de la peste negra en el siglo XIV

Pintura de Grim Reeper robando vidas

La peste negra causó una devastación sin igual, matando a 50 millones de personas en su apogeo.

La peste negra, también conocida como peste negra o peste bubónica, sigue siendo la pandemia más mortal de la historia mundial. Los expertos creen que el nombre «Black Plague» fue una mala traducción de la palabra latina «atra mors», que podría significar «terrible» o «negro».

Las víctimas de la peste sufrieron un dolor insoportable. Sus síntomas comenzaron con fiebre y forúnculos. Los ganglios linfáticos de una víctima se hinchaban mientras su cuerpo luchaba contra la infección y su piel se manchaba extrañamente antes de que comenzara a vomitar sangre.

En esa etapa, la víctima generalmente moría dentro de los tres días.

El cronista italiano Agnolo di Tura describió las horripilantes secuelas de la Peste Negra en su ciudad natal de la Toscana:

“En muchos lugares de Siena se cavaron grandes fosas y se amontonaron profundamente con la multitud de muertos … Y también había quienes estaban tan escasamente cubiertos de tierra que los perros los arrastraron y devoraron muchos cuerpos por toda la ciudad”.

El propio Di Tura tuvo que enterrar a sus cinco hijos a causa de la peste.

Como desapareció la peste negra

El diseño defectuoso del uniforme de un médico de la peste medieval en realidad no los protegía de las infecciones.

Los primeros investigadores pensaron inicialmente que la peste negra comenzó en algún lugar de China, pero más investigaciones han demostrado que probablemente se formó en la región de las estepas de Europa del Este y Asia Central.

La primera propagación de la enfermedad comenzó, según el historiador de la peste Ole J. Benedictow, en el otoño de 1346 cuando los tártaros-mongoles atacaron la ciudad de Kaffa (ahora Teodosia) en Crimea.

Durante el asedio, los mongoles catapultaron los cadáveres plagados de plagas a Kaffa, infectando efectivamente a toda la ciudad, incluidos los cientos de comerciantes italianos que habían venido para comerciar.

En la primavera, los italianos huyeron de regreso a casa, llevando la enfermedad a bordo de ratas infectadas por pulgas. A principios de julio de 1347, la peste negra había estallado en toda Europa.

Se extendió rápidamente a África y Oriente Medio debido al comercio exterior y la creciente densidad de ciudades.

¿?

La plaga ha afectado a los seres humanos durante más de 4.000 años, pero en realidad se sabe muy poco sobre la virulenta enfermedad.

Europa fue testigo de lo peor de la peste negra durante casi 10 años antes de que la enfermedad comenzara a remitir, pero aún así regresó aproximadamente cada década hasta el siglo XVIII. Nunca fue tan mortal como lo fue en el siglo XIV.

La Gran Plaga de Londres en 1665 a menudo se considera el último brote importante de la enfermedad, aunque hay informes de la enfermedad en Europa Occidental hasta 1721. Además, la Peste Negra continuó infectando a Rusia y al Imperio Otomano hasta bien entrada la Siglo 19.

Hasta el día de hoy, nadie sabe exactamente por qué o cómo finalmente llegó a su fin la Peste Negra, pero los expertos tienen algunas teorías convincentes.

Algunos expertos postulan que la mayor razón posible para la desaparición de la plaga fue simplemente la modernización.

La gente pensaba anteriormente que la plaga era un castigo divino por sus pecados, lo que a menudo conducía a remedios ineficaces que se basaban en el misticismo. Alternativamente, los devotos adoradores que no querían ir en contra de la “voluntad de Dios” se quedaron de brazos cruzados mientras la enfermedad arrasaba sus hogares.

Pero con los avances en la ciencia médica y una mejor comprensión de las enfermedades bacterianas, surgieron nuevos tratamientos.

Mapa de la devastación de la peste negra

Wikimedia Commons Este mapa ilustra la propagación de la Peste Negra.

De hecho, la plaga se convirtió en un ímpetu para desarrollos significativos en la regulación de la medicina y la salud pública. Los científicos de la época recurrieron a la disección, el estudio de la circulación sanguínea y el saneamiento para encontrar formas de combatir la propagación de la enfermedad.

La frase «cuarentena», de hecho, fue acuñada durante el estallido de la Peste Negra en Venecia a principios del siglo XV. Históricamente, sin embargo, la política solo fue implementada por primera vez por la República de Ragusa (actual Dubrovnik en Croacia) en 1377, cuando la ciudad cerró sus fronteras durante 30 días.

Otros sugieren que la plaga remitió debido a la evolución genética de los cuerpos humanos y las propias bacterias.

Sin embargo, la realidad es que aún queda mucho por aprender sobre la peste negra y cómo finalmente remitió.

Como desapareció la peste negra

La peste negra no fue la primera gran plaga que asedió al mundo ni será la última.

Durante el siglo VI, estalló una gran plaga en el Imperio Romano de Oriente que más tarde se conoció como la Primera Pandemia de Plaga.

Los científicos han identificado tres tipos diferentes de plagas: bubónica, neumónica y septicémica.

La peste negra es un ejemplo de peste bubónica, que ha afectado a los humanos durante al menos 4.000 años .

Hoy en día, la peste negra se puede tratar simplemente con antibióticos.

Los extraños uniformes de los médicos de la peste medieval se han convertido en una imagen simbólica de la peste negra.

A partir de 2019, partes del mundo todavía experimentan plagas y, más comúnmente, peste bubónica.

Cada año se reportan aproximadamente siete casos de la peste en los Estados Unidos. Hasta ahora, la enfermedad solo ha aparecido en la parte occidental del país. Fuera de los EE. UU., África ha sido la más afectada por la plaga en los tiempos modernos.

En 2017 y 2018, Madagascar experimentó un devastador brote de peste neumónica, una forma que se propaga rápidamente entre los humanos. Se produjeron miles de infecciones y cientos de muertes.

Uniformes de médico de la plaga

Agencia Fotográfica General / Getty ImagesRopa protectora usada por los médicos que trataban a los pacientes durante la Gran Plaga de 1665.

Otras partes del mundo, como Asia central y partes de América del Sur, también están infectadas anualmente por brotes menores.

Las muertes por peste ahora ciertamente no son comparables a los casi 100 millones de personas muertas por la peste a lo largo de los siglos. Aún así, nuestra falta de comprensión de esta enfermedad persistente es motivo de preocupación.

Como señaló el galardonado biólogo David Markman , una plaga es una enfermedad de los animales y, a medida que los humanos invaden más los hábitats de la vida silvestre, es más probable que la enfermedad se propague entre nosotros.

Por lo que sabemos, la próxima gran plaga, distinta al COVID19  podría estar acechando a la vuelta de la esquina.